La UCA se convierte en “infalible” en los años 40

Sin dejarse afectar por su incursión poco exitosa en un mercado de las ultracentrífugas todavía emergente (que había querido crear) Svedberg se centró en la escritura.

En 1942, junto con su colega K. O. Pederson, publicó el primer libro de texto sobre la UCA (titulado prosaicamente La ultracentrífuga), que pronto se aceptaría ampliamente como la biblia de la ultracentrifugación analítica.

Poco después, y a miles de kilómetros, en la soleada California, Maurice Hanafin, de Glass Engineering Laboratories, se acercó a Edward Pickels con una oferta para ayudarle a comercializar una ultracentrífuga diseñada por Pickels.

Ultracentrífuga Spinco Modelo E

Spinco Model E ultracentrifuge

La idea intrigó a Pickels. Pero dada la decepcionante respuesta del mercado a las ultracentrífugas ofrecidas por Beams y Svedberg, estaba comprensiblemente receloso. Preocupado porque su propio diseño pudiese ser todavía demasiado complicado para lograr un uso amplio en el laboratorio, Pickels se puso en marcha para construir una ultracentrífuga eléctrica “infalible” y más fácil de usar.

Tras aceptar formar equipo con Hanafin para fundar Spinco (un acrónimo apropiado del, por lo demás, vago nombre de Specialized Instruments Corporation), Pickels, en 1947, estaba listo para revelar los resultados de sus últimos esfuerzos. Denominada Modelo E, la nueva ultracentrífuga de Spinco podía utilizarse para análisis o como una ultracentrífuga preparativa.

Las ventas del “infalible” Modelo E fueron escasas como mucho, solo siete el primer año, a 13 200 USD la unidad, y Spinco empezó a girar lentamente hacia la quiebra. La historia parecía repetirse.

Inspirado, sin embargo, por la observación de Hanafin de que la mayoría de los investigadores de ese momento parecían tener poco interés en la UCA, Pickels posteriormente construyó una ultracentrífuga diseñada solo para uso preparativo, denominada Modelo L.

Diseñado para ser “tan fácil de manejar como una lavadora” y con un precio cuatro veces inferior al del Modelo E, el Modelo L literalmente salvó a Spinco de la quiebra. De hecho, el Modelo L, que realmente parecía ser “infalible”, era tan exitoso a nivel comercial que Spinco podía incluso permitirse continuar fabricando y vendiendo el Modelo E.6

Para muchos, la introducción de las Spinco Modelos E y L fue un evento verdaderamente revolucionario en la historia de la UCA, y uno por el que Edward Greydon Pickels recibió escaso crédito.

En palabras del eminente bioquímico y exprofesor de la Universidad de Indiana Dean Fraser:

Ultracentrífuga preparativa Spinco Modelo L

Spinco Model L preparative ultracentrifuge

 
    “En mi opinión, (el Modelo L) ha hecho más que cualquier otro instrumento para avanzar en el estudio de los virus, pero Pickels no recibió casi ninguna atención por estos logros destacados. Anteriormente, las ultracentrífugas debían funcionar detrás de paredes de hormigón reforzado de 90 cm de grosor. A los científicos que las operaban se les consideraba ligeramente perturbados. Las centrífugas requerían una atención constante, y se esperaban explosiones a intervalos bastante regulares. Por el contrario, la centrífuga preparativa Spinco tiene aproximadamente el tamaño de una lavadora y cualquiera puede aprender a manejarla en 10 minutos”.

Durante varios años después de la introducción del Modelo E, Pickels siguió desempeñando una función integral en su evolución, incluido el desarrollo de una célula de límite sintética que hizo posible realizar experimentos de sedimentación diferencial.

El futuro de la UCA, según parecía, volvía a estar en auge. Spinco no solo había sobrevivido, sino que empezó a prosperar.

Y seguiría prosperando en la década de 1950.

6 Bud R, Warner D, editores. Instruments of science – an historical encyclopedia (Garland encyclopedias in the history of science). 1.ª ed. Nueva York (NY): Garland Publishers, Inc.; 1998.